Sous contrat, Smith amènera une stabilité au centre du troisième trio

L'attaquant signe une prolongation de quatre ans

jeudi, 06.09.2012 / 13 h 51
Rob Brodie  - OttawaSenators.com

De la stabilité au milieu, un gage de réussite pour une équipe de hockey.

Les Sénateurs d'Ottawa croient qu'ils ont franchi une nouvelle étape vers la solidification de leur alignement en mettant sous contrat le centre Zack Smith pour quatre ans, soit une prolongation évaluée à 7,55 millions de dollars mercredi, ce qui lui permettra de rester dans le giron jusqu’à la saison 2016-17.

Alors que Kyle Turris a signé une prolongation de cinq ans la semaine dernière et que le centre numéro un Jason Spezza est au milieu d'une entente à long terme, les Sénateurs disposent maintenant de leurs trois premiers joueurs de centre pour les prochaines années. Plus important encore, l’entent avec Smith permet au club de retenir un autre jeune joueur qu'il croit être un élément clé pour le futur, maintenant que le centre Zenon Konopka et le défenseur Matt Carkner, deux joueurs robustes, ont quitté via le marché de l’autonomie au cours de l’été.

« Nous savons que dans la LNH, il faut être compétitif, fort, être prêt à s’impliquer et protéger vos coéquipiers de temps en temps », a déclaré Murray au sujet de Smith, un choix de troisième ronde (79e au total) par les Sénateurs au repêchage de la LNH en 2008. « Zack a certainement démontré qu’il pouvait faire le travail et une volonté sur le plan physique, avec une certaine capacité à récolter des points et d'être un joueur productif. Il s’agit d’un type de joueur qui est probablement plus difficile à trouver que d’autre.

« Il est difficile de trouver de bons jeunes joueurs de calibre de la LNH et quand on en déniche un, on tente de le garder dans la mesure du possible. Cela nous permet d'avoir un autre bon jeune joueur duquel l’on peut construire autour. »

Après avoir fait la navette entre Ottawa et les Senators de Binghamton de la Ligue américaine de hockey au cours des deux dernières saisons, le natif de Maple Creek, en Saskatchewan, s’est finalement déniché un poste de régulier dans l'alignement en 2011-2012. En 81 matchs, il a enregistré des sommets en carrière au chapitre des buts (14), des passes (12) et des points (26). Maintenant, avec le nouveau contrat de quatre ans en poche, Smith obtient le genre de sécurité dont il a toujours rêvé.

« C’est très excitant », a déclaré Smith par conférence téléphonique. « J’ai reçu un appel de mon agent il y a deux semaines en disant qu’Ottawa souhaitait m’offrir une entente à long terme. C'est très excitant et très flatteur de savoir qu’ils me désirent pendant encore quatre ans et qu’ils pensent que j’ai une place au sein de l’alignement. Je suis très ravi que cela soit réglé. Cela termine bien l’été. »

Murray, pour sa part, croit que le meilleur est encore à venir pour un joueur qui commence à peine à s'établir dans la Ligue nationale de hockey.

« Nous pensons qu'il est un joueur qui s’améliore, a déclaré Murray. Nous savons que l'année dernière, étant donné qu’il s’agissait de sa première saison dans la LNH, qu’il n’a pas toujours été constant. Nous pensons qu’il s’agit d’un aspect qu’il va certainement améliorer. En même temps, nous pensons qu'il sera plus fort et plus prêt pour la LNH.

« Nous n’avons aucun doute qu'il a la capacité d'être fort sur les mises en échec. Il a le physique, la conscience défensive et nous pensons qu'il s’implique intensément avec et sans la rondelle. Nous pensons qu'il peut rivaliser avec les bons joueurs des autres équipes et devenir un joueur à caractère défensif. Mais il a aussi démontré qu’il était capable de récolter des points. »

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